Historia de los probióticos

Los probióticos, que significa “de por vida”, se han utilizado durante siglos como componentes naturales en alimentos que promueven la salud.

La observación original del papel positivo desempeñado por ciertas bacterias fue presentada por primera vez por el científico y laureado Nobel ruso Eli Metchnikoff, quien a principios del siglo XX sugirió que sería posible modificar la flora intestinal y reemplazar los microbios dañinos por microbios útiles. .

Metchnikoff, en ese momento profesor en el Instituto Pasteur de París, tuvo la idea de que el proceso de envejecimiento se debe a la actividad de microbios putrefactivos (proteolíticos) que producen sustancias tóxicas en el intestino grueso. Las bacterias proteolíticas, como los clostridios, que forman parte de la flora intestinal normal, producen sustancias tóxicas que incluyen fenoles, indoles y amoníaco a partir de la digestión de proteínas.

Según Metchnikoff, estos compuestos fueron responsables de lo que él llamó “auto intoxicación intestinal”, lo que causó los cambios físicos asociados con la vejez. En ese momento se sabía que la leche fermentada con bacterias ácido-lácticas inhibe el crecimiento de bacterias proteolíticas debido al bajo pH producido por la fermentación de la lactosa.

Metchnikoff también había observado que ciertas poblaciones rurales en Europa, por ejemplo, en Bulgaria y las estepas rusas, que vivían principalmente de leche fermentada por bacterias lácticas, tenían una vida excepcionalmente larga. Basándose en estos hechos, Metchnikoff propuso que el consumo de leche fermentada “sembraría” el intestino con bacterias inofensivas del ácido láctico y disminuiría el pH intestinal, y que esto suprimiría el crecimiento de bacterias proteolíticas.

Metchnikoff mismo introdujo en su dieta la leche agria fermentada con la bacteria que llamó “Bacillus búlgaro” y encontró que su salud se había beneficiado. Amigos en París pronto siguieron su ejemplo y los médicos comenzaron a prescribir la dieta de leche agria para sus pacientes.

Henry Tissier, también del Instituto Pasteur, fue el primero en aislar una Bifidobacterium. Aisló la bacteria de un lactante alimentado con leche materna y la llamó Bacillus bifidus communis. Esta bacteria fue más tarde llamada Bifidobacterium Bifidum.

Tissier demostró que las bifidobacterias son predominantes en la flora intestinal de los bebés alimentados con leche materna, y recomendó la administración de bifidobacterias a los bebés que padecen diarrea. El mecanismo alegado era que las bifidobacterias desplazarían las bacterias proteolíticas que causan la enfermedad.

El profesor alemán Alfred Nissle, en 1917, aisló una cepa de Eschericia Coli de las heces de un soldado de la Guerra Mundial. Escherichia coli Nissle 1917 todavía está en uso y es uno de los pocos ejemplos de probióticos que no son LAB.

En 1920, Rettger demostró que el “bacilo búlgaro” de Metchnikoff, más tarde llamado Lactobacillus bulgaricus, no podía vivir en el intestino humano, y los fenómenos alimentarios fermentados desaparecieron. La teoría de Metchnikoff era discutible (en esta etapa) y la gente dudaba de su teoría de la longevidad.

Después de la muerte de Metchnikoff en 1916, el centro de actividad se trasladó a los Estados Unidos. Se razonó que las bacterias originadas en el intestino tenían más probabilidades de producir el efecto deseado en el intestino, y en 1935 se encontró que ciertas cepas de Lactobacillus acidophilus eran muy activas cuando Implantado en el tracto digestivo humano. Se llevaron a cabo ensayos con este organismo y se obtuvieron resultados alentadores.

El término “probióticos” fue introducido por primera vez en 1953 por Kollath (ver Hamilton-Miller et al 2003). En contraste con los antibióticos, los probióticos se definieron como factores derivados de los microbios que estimulan el crecimiento de otros microorganismos.

En 1989, Roy Fuller sugirió una definición de probióticos que se ha utilizado ampliamente: “Un suplemento de alimento microbiano vivo que afecta de manera beneficiosa al animal huésped al mejorar su equilibrio microbiano intestinal”. La definición de Fuller enfatiza el requisito de viabilidad para los probióticos e introduce el aspecto de un efecto beneficioso en el huésped.

En décadas posteriores se han introducido otras especies de Lactobacillus, incluyendo Lactobacillus rhamnosus, Lactobacillus casei y Lactobacillus johnsonii, porque son especies intestinales con propiedades beneficiosas.

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